ดาวหาง ดาวเคราะห์น้อย วัตถุที่ต้องเฝ้าสังเกตหากมีแนวโน้มชนโลก

ดาวหางและดาวเคราะห์น้อย เป็นวัตถุที่มีลักษณะคล้ายกันคือมีลักษณะและรูปทรงที่ไม่แน่นอนแต่มีความแตกต่างคือ ดาวหางจะมีก๊าซและฝุ่นเมื่อโคจรใกล้ดวงอาทิตย์ นักวิทยาศาสตร์เชื่อว่าดาวหาง และ ดาวเคราะห์เคยชนโลกมาตั้งแต่สมัยยุคกำเนิดโลก ซึ่งโลกถูกชนด้วยวัตถุจากอวกาศมานับไม่ถ้วน รวมถึงมีหลักฐานแน่นอนว่าในอดีตโลกเคยถูกชนมาก่อนตั้งแต่ในสมัยยุคดึกดำบรรพ์ ซึ่งการชนโลกของดาวหางหรือดาวเคราะห์น้อยนั้นยังคงเป็นทฤษฎีสำคัญในสาเหตุการสุญพันธุ์ของไดโนเสาร์เมื่อ 65 ล้านปีก่อน จากการถูกวัตถุขนาด 9 กิโลเมตรพุ่งชนบริเวณแหลมยูคาทัน เม็กซิโกในปัจจุบัน ซึ่งการค้นพบหลุมอุกกาบาตบริเวณนั้นและมีอายุเท่ากัน ซึ่งล่าสุดวัตถุขนาด 15 – 20 เมตรพุ่งชนทางตอนเหนือของรัสเซียในปี 2013 ซึ่งส่งคลื่นกระแทกและสร้างเสียหายต่อเมืองใกล้เคียง แม้ว่าเป็นเรื่องโชคดีที่วัตถุดังกล่าวระเบิดก่อนตกถึงพื้นและตกห่างจากเมือง

ทั้งนี้ในปัจจุบันมีดาวหางและดาวเคราะห์น้อยที่ยังไม่ถูกค้นพบอีกหลายพันดวง ซึ่งดาวหางและดาวเคราะห์น้อยบางดวงยังมองไม่เห็นด้วยตาเปล่า ซึ่งทางนาซ่าพยายามสังเกตวัตถุจากนอกโลกที่มีโอกาสพุ่งชนโลกได้ในอนาคต นักวิทยาศาสตร์เชื่อว่าดาวหางและดาวเคราะห์น้อยที่เคยชนโลกในอดีตนั้นมีความรุนแรงมากกว่า ระเบิดนิวเคลียร์ถึง 10,000 เท่า ในเดือนกรกฎาคม ปี 1997 ดาวหางชูเมกเกอร์-เลวี 9 เกิดแตกออกจำนวน 20 ชิ้นและพุ่งชนดาวพฤหัสบดีการพุ่งชนก่อให้เกิดแสงสว่างจ้าและเกิดจุดดำใหญ่บนดาวพฤหัสฯนานหลายเดือน